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A principal diferença entre a água doce e salgada reside no conteúdo em sal. A salinidade, ou seja o teor em sais dissolvidos, tem uma enorme influência, na biologia dos animais aquáticos, nomeadamente no equilíbrio dos processos fisiológicos.

Os líquidos corporais dos animais marinhos são menos concentrados do que água do mar, levando os animais a perderem água para estabelecerem um equilíbrio. Em contrapartida, são obrigados a beberem muita água, enquanto fazem pouca urina, muito concentrada.

Nos rios e lagos de água doce dá-se o fenómeno inverso, ou seja: os líquidos corporais são mais concentrados que os ambientais, fazendo que os peixes absorvam água, produzindo grandes quantidades de urina muito diluída.

Estes complexos processos fisiológicos são o resultado de um longo processo evolutivo que resultou numa completa adaptação do animal ao meio ambiente. Por esta razão, a maior parte dos peixes restringe a sua vida a um tipo de água. Existem, no entanto casos excepcionais:

  • salmão - reproduz-se e passa grande parte da sua vida nos rios, migrando mais tarde para o mar onde atinge a maturidade sexual.
  • enguia - reproduz-se no oceano, migrando depois para águas doces onde passa a maior parte da sua vida.

 

Mares e Oceanos

A salinidade média do Oceano é de 36%°, o que significa que em cada de litro de água do mar existem 36 gr de sais dissolvidos, dos quais a maior parte é o sal comum (cloreto de sódio). No entanto, a salinidade varia desde as zonas mais salgadas do Mar Vermelho, rodeado por desertos onde a evaporação é intensa e o afluo de água doce reduzido, até às zonas menos salgadas como o Mar Báltico, com grande afluxo de água doce proveniente dos rios, ou a bacia do Amazonas com grande quantidade de precipitação. Apesar destas variações, compensadas por ventos e correntes oceânicas, a água salgada é relativamente estável numa dada área do oceano.
Cerca de 58% do total de espécies de peixes actualmente existentes vivem em água salgada.

Rios e Lagos

Por oposição à estabilidade dos oceanos, a composição da água doce é muito variável, em virtude da quantidade e qualidade de sais minerais ou substâncias orgânicas ou químicas que vai dissolvendo à medida que corre sobre a superfície, debaixo da terra ou mesmo na atmosfera.
Cerca de 41 % das espécies de peixes vivem em água doce, percentagem bastante elevada se considerarmos que a água doce dos rios e lagos representa apenas uma minúscula porção (0,01%) da água existente na Terra.
As espécies de água doce dão assim um contributo extremamente elevado, comparativamente às marinhas, para a biodiversidade do Planeta.
 


Salmão


Reproduz-se e passa grande parte da sua vida nos rios, migrando mais tarde para o mar onde atinge a maturidade sexual.
 




Enguia


Reproduz-se no oceano, migrando depois para águas doces onde passa a maior parte da sua vida..
 



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